Heiny Maldonado, Directora Ejecutiva de Fuerza Laboral, es una de las voces líderes de habla hispana en el movimiento laboral del estado de Rhode Island y una pieza clave para los esfuerzos de construir una cultura de organización más dinámica en el estado del Océano. Para miembros sindicales y simpatizantes de habla inglesa, Maldonado puede ser una figura enigmática. En Fuerza Laboral ella enfoca su atención en los trabajadores inmigrantes que reciben los servicios de su organización, en vez de enfocarse en su propia historia personal, y cuando ella habla en público lo hace en español.

Yo deseaba conocer más sobre la historia de la señora Maldonado y sabía que era importante compartirlo con nuestros lectores, entonces le pregunté a Autumn Quezada de Tavarez, profesora adjunta de historia y coordinadora de programa de estudios menores de América Latina y latinos en la Universidad de Roger Williams, que condujera una entrevista en español a la señora Maldonado y ella aceptó.

Presentaremos el resultado de la entrevista en dos partes en inglés y español en el transcurso de la publicación de diciembre y enero de Common Ground. La primera parte abarca su vida y familia en Colombia y la segunda parte se enfocará en su trabajo de organización en Rhode Island. Traducción del español hecha por Access Consulting Services. --TEH


Autumn Quezada de Tavarez: ¿De donde eres, por qué estás aquí?

Heiny Maldonado: Mi nombre es Heiny Maldonado, vengo de Colombia de una ciudad llamada Cartagena de indias en la costa, yo venía a los EEUU en plan de vacaciones, nunca imagine tener la intención de venirme a quedar.

Autumn: ¿En qué año?

Heiny: En diferentes años, yo venía de vacaciones con mi familia, llegaba y salía y nunca imaginaba venirme a quedar, yo termine mi universidad y termine la carrera administración en comercio exterior, además hice una especialización para el desarrollo urbano y rural, yo gané varios concursos para tomar una posición de trabajo en el gobierno, entonces decidí venir a los EEUU a explorar con intención de quedarme, llegue en 1999 y dure más tiempo para ver esta posibilidad de quedarme, estuve viviendo en varias ciudades de Florida, Boca Ratón, Pompano Beach, Coral Gables, en diferentes lugares porque tengo familia en Florida, yo no sentía mucha diferencia entre Florida y mi ciudad, tenía unas amistades aquí en Rhode Island que me invitaron a venir a explorar aquí y que opinaba, yo no sabia que existia este estado, lo confundía con Long Island, llegue aquí y tuve varias experiencias con las personas, me gusto, me gusto el área y como vengo de una ciudad costera, me gusto la costa y el ambiente y como es una ciudad histórica, me gusto el ambiente a diferencia de Florida que es más moderna, entonces pensé la posibilidad de quedarme aquí.

Autumn: ¿Por qué?

Heiny: Porque yo había trabajado en la dirección general de aduanas de mi país y tenía el cargo de coordinadora y lo gané por concurso. Participaron 5000 personas en ese concurso, hicieron una primera selección de 500 a nivel nacional y luego decidieron emplear a 50 en cargos directivos y fui seleccionada, para luego elegir 10 en total, yo trabajo en el Ministerio de Hacienda y también con la Dirección General de Aduanas, porque esa era la línea mía de comercio exterior, como parte de negocios internacionales, cuando tu vas escalando, sino tienes vinculaciones políticas, las puertas se te estrechan, entonces hubo un recorte en mi país combinaron la Dirección de Aduanas, con la Dirección Nacional de Impuestos, entonces hubo un despido masivo de miles de personas, pero como yo era joven y relativamente nueva, entonces a las personas nuevas las sacaban, entonces me pareció injusto porque uno da lo mejor, yo gane esta posición por mérito propio, no fue porque alguien me recomendó y fue una competencia bastante grande, entonces yo quería explorar donde trabajar y también porque la economía de mi país se vino abajo.

Autumn: ¿Por qué normalmente la gente no quiere salir de su país?

Heiny: Para nada, tu no quieres salir de tu país porque este es tu hábitat, tienes tu gente, tu familia, entonces yo dije wow, tanta inversión, porque mis padres invirtieron en mis estudios, mi padre siempre decía, yo no les voy a dejar herencia a ustedes, la mejor herencia que les voy a dar es la educación, de mi no van a recibir ni un peso por herencia, para nosotros es válido porque para nosotros la educación es lo mejor. Entonces yo decía, tanto estudio, mis notas siempre fueron excelentes, yo no presentaba exámenes finales a mi me eximían, no solo estuve aquí, también me fui para Europa, estuve en España, Alemania y Polonia, yo pensaba ya estuve aquí en EEUU varias veces, porque no ir a Europa para ver y me fui un tiempo para ver como eran las cosas, tengo amistades en España y existía la posibilidad de quedarme allá pero yo dije mejor me regreso a los EEUU, lo pensé porque tenía más cercanía y en cualquier momento podía regresar a Colombia, es más fácil que ir a Europa, quizás la cercanía geográfica, son decisiones que uno toma muy a la ligera tomando en cuenta las posibilidades que tu puedas elegir, o sea cuál es el mejor campo en que tu te puedas desenvolver, entonces decidí regresar con la intención de quedarme aquí eso fue en el 2001, 27 de mayo del 2001 vine con la intención de residir aquí.

Autumn: ¿Cómo hiciste eso, que tipo de visa?

Heiny: Yo tenía una relación con una persona que me pidió como ¨fiance¨. Estuve aquí un tiempo y no me decidí. Otra vez me regrese, luego entonces otra vez volví y llegué aquí, mi hermano estaba acá en Florida el se junto conmigo, entonces yo comencé a trabajar, inicialmente lo hice en factorías, en Florida trabajaba en una agencia temporaria, yo tengo una prima que es dueña de una agencia temporaria, para mi una de las cosas que me quedo, ella también tenía una agencia de servicios y yo me quedaba asombrada de la cantidad de gente solicitando trabajo, dentro de las cosas que ella ofrecía, cuidado de ancianos, restaurantes y hacer limpiezas.

Una de las cosas que me impactó es que existe el salario mínimo, entonces la gente con tal de conseguir trabajo, la persona que ofrecía el trabajo ofrecía precios por debajo del salario mínimo, yo decía wow que cosa más injusta y la gente lo aceptaba, entonces había gente que en lugar de ir por la agencia lo hacía directamente. No es lo mismo cuando vienes en plan de vacaciones que cuando vienes en plan de quedarte, como conocer el sistema, como se manejan las cosas.

Como la vida en Florida no me gusto decidí venir para el estado de Rhode Island, empecé a trabajar en una organización voluntariamente. Yo trabaje en el Comité de trabajadores Unidos. Ahí trabaje voluntariamente por 2 años y medio. Mas que todo mi afán era entender como eran las cosas y como se desarrollaban, porque no quería sentirme atropellada o abusada y me gusto porque la línea de ellos era defender los derechos de los trabajadores. Para mi era un placer trabajar con ellos. Yo trabajaba en una factoría y esto era como mi momento de esparcimiento, esto no era trabajo, sino como relacionarme mejor en un ambiente diferente porque yo sabía que trabajar en factoría era un momento circunstancial, como todas las vidas, de todos los inmigrantes, que empezamos aquí.

Para mi era interesante porque me daba esa oportunidad de conocer más, de entender mas, de relacionarme con otra gente, de tener una visión diferente, de entender como son los procesos, ver como son las leyes, que es lo que hay que hacer para determinadas situaciones. Para mi fue algo muy enriquecedor. Yo no lo tome nunca como un trabajo voluntario forzoso, y me gustaba porque yo daba 20 horas a la semana los cinco días de la semana de 9 a 1, inclusive los fin de semanas cuando hacían reuniones. Yo participaba y en la tarde noche, yo trabajaba segundo turno en un lugar que cerro que se llamaba Paramount Cards. Era una compañía grande trabajaba de 2 a 10 de la noche, ese era el ritmo de mi tiempo, me fui formando y me vincularon, yo participaba en el grupo de membresía que ellos tenían, yo me fui desarrollando como líder comunitario.

Autumn: ¿Por qué hace este tipo de trabajo? ¿Es solo que las mujeres normalmente no escojen esto? ¿ser un lider?

Heiny: O tengo una trayectoria, mi padre perteneció a un sindicato bien fuerte en Colombia que se llama la USO (Unión Sindical Obrera) mi papá trabajaba en una de las primeras compañías de mi país, una refinería de petróleo Ecopetrol y mi papá era parte del sindicato.

Tengo una anécdota bien particular que mi mama cuenta, que cuando yo era pequeña (nosotros somos 4 hermanos yo soy la tercera) cuando yo tenía 5 años reuní a todos mis hermanos, porque mis padres nos daban la launchera y aparte dinero para que compraramos gaseosas o lo que quisiéramos. Entonces yo veía que ese dinero no era suficiente para lo que yo quería comprar. Por eso junte a mis hermanos para hablar con mi papa que era el que daba el ingreso a la casa, entonces hablar con papá para que aumentara ¨la cosita¨, así le llamábamos al dinero que nos daba, porque no era suficiente las cosas habían aumentado y nosotros queríamos continuar comprándonos lo que nos gustaba comprar. Nos sentamos con mi papa cuando vino del trabajo después que él cenó, le dijimos queremos hablar contigo, nosotros necesitamos que nos aumentes la cosita porque no es suficiente, entonces mi papá dijo bueno, esta me salió sindicalista, yo era una de las menores. Esta como otras anécdotas familiares que muestran que a que me gustaba tomar la voz de mis hermanos, familia.

En mi familia siempre hemos mantenido esa unidad de primos, mi abuela invitaba a todos sus nietos y nosotros almorzábamos todos los días en su casa. Nos reuníamos como 15. Entonces el sentido de colectividad, siempre estaba, colaborar entre todos, de ayudarnos, esa es la mejor manera que uno tiene, de surgir, cuando uno se apoya y no trabaja aislada.

También mi papá era una persona muy respetada en el medio, era una persona que llevaba vocería, eso trasciende en tu vida, tu vas viendo eso y creciendo en ese ambiente de reuniones. De pequeña me llevaba a las reuniones esa cosas te influyen, entonces tu estas creciendo de una manera muy natural.

También hay una incidencia bien fuerte en mi vida que es mi madre. Es una mujer abanderada de la justicia social, no le gustan nada las cosas indebidas, también la influencia de mi abuela una persona muy respetada en el medio, ella en forma voluntaria ayudaba en el tema de los derechos humanos.

Cerca de nosotros vivíamos había 3 pequeños barrios de pescadores. Esos barrios eran gente muy pobre y anteriormente, la gente pescaba con dinamita. Mucha gente se accidentaba, perdían sus piernas, dedos, entonces mi abuela recorría con nosotras a todas esas personas a darle asistencia.

Mucha gente quería mucho a mi abuela. A nosotras nos decían cariñosamente los nietos de la seño, porque era una líder y eso es lo que uno ve. Ella también atendía la gente en su casa con medicinas. Le llevaban los niños enfermos y la lista de medicamentos que tienen que comprar pero la gente no tenía el dinero. Mi abuela tenía una gran canasta con medicamentos y le decía vete a la canasta para ver y es para que lo utilices. Eran medicamentos que no estaban vencidos que la gente podía utilizar. Entonces todo ese ambiente donde tú creces tiene una influencia bien grande, porque tiene sentido de ayudar. A mi me gusta ayudar pero no con el ánimo, que la gente crea dependencia. A mi me gusta que la gente esté a la par haciendo lo que tiene que hacer, la gente tiene que saber como hacer las cosas.

Lo que pasa que en las comunidades vulnerables siempre hay un círculo vicioso, que la gente vuelve a caer en el mismo problema. Lo que a nosotros nos gusta es que la gente tenga su acción, no que venga a que le resolvamos las cosas, sino que tiene que tomar acción. Tiene que aprender como hacerlo, nosotros lo que hacemos es el contacto, nos gusta que la gente hable su idioma, que la gente sepa lo que está diciendo, entienda lo que está diciendo para que la gente tome las decisiones debidas, entiendes, nosotros lo que hacemos es canalizar, pero es la gente la que tiene que actuar.

Nosotros siempre decimos aquí en nuestra organización que somos un vehículo, la gente tiene que aprender como se maneja este vehículo porque nosotros lo que ofrecemos son las posibilidades. No me gusta que la gente se victimice, que se crea menos, todos tenemos valor de una u otra manera, y todos tenemos que ser apreciados por ser eso, el sentido de igualdad siempre es algo que mantengo, que la gente se sienta de tú a tú, de mirar a los ojos, de no sentirse menos. Queremos que la gente se anteponga a cualquier situación. La idea es esa que la gente se empoderen hacer las cosas, no que la gente se crea que es menos o que se victimice, si esta persona lo puede hacer usted lo puede hacer, si usted no tiene la capacidad de hacerlo, usted tiene que buscar como hacerlo de la mejor manera, puede tomar un tiempo más largo pero lo puede hacer.